Zo’n zes maanden per jaar brengt Petra van der Wal uit Dedemsvaart door in India. Met de door haar opgerichte stichting Chances 4 Children India zet ze zich daar in voor gehandicapten, vrouwen en kinderen die hulp nodig hebben.

“27 jaar geleden ging ik voor het eerst naar India en ik kreeg er zo’n cultuurschok dat ik blij was dat ik terug naar Nederland mocht. Jaren later deed ik een nieuwe poging en raakte ik onder de indruk van het land en de mensen. Ik maakte reizen naar vele delen in het immense land en kwam onder meer in Ladakh, in de Himalaya, waar we met de reisgroep vrijwilligerswerk deden in het kindertehuis van de Dalai Lama. Toen vond ik dat ik mijn vakanties wel anders kon indelen en combineren met vrijwilligerswerk. Ik kwam terecht in Varanasi bij een fotografieproject met tieners. Dit project en de kinderen hebben mijn hart gestolen. Ik keer er regelmatig terug, terwijl dit 27 jaar geleden de stad was waarvan ik blij was dat ik hem kon verlaten… In de loop der tijd kreeg ik veel contacten met scholen, projecten en mensen waardoor ik zag hoeveel hulp er nodig was”.

In Varanasi steunt Van der Wal scholen voor kansarme kinderen uit de lage (arme) kasten. “We delen fruit uit op school omdat de kinderen dat thuis niet krijgen, en zorgen dat kinderen die het nodig hebben een bril krijgen aangemeten. Ook ondersteunen we tieners die na de lagere school willen doorstuderen. Verder bieden we gehandicapten een dagbesteding en leren hen zelfstandig functioneren. Ze maken producten die wij verkopen in India en in Nederland. Elk jaar in december nemen ze deel aan een programma met zang, dans en muziek en een soort koningsspelen, samen met hun familie en bezoekers. Zo tonen we dat gehandicapten deel kunnen uitmaken van de maatschappij en niet, zoals vaak in India, opgesloten moeten worden achter de voordeur. Op het platteland rond Varanasi hebben we projecten om vrouwen en jonge meisjes die niet meer naar school gaan meer zelfstandigheid te bieden via het geven van werk, workshops en vrouwenzelfhulpgroepen. We houden ook workshops op scholen en bedrijven over onderwerpen die in India erg gevoelig liggen zoals: kindhuwelijken, gelijkheid vrouwen en mannen, seksualiteit, uithuwelijken, LGBT”.

Geld genereren en goed besteden

De benodigde inkomsten genereert de stichting deels zelf: “We verkopen veel producten uit India via Marktplaats, Facebook en op markten en braderieën door het land. Ook is er een verkooppunt in Dedemsvaart, in de winkel van Jouw Marktkraam in de Marktstraat. Verder ben ik afhankelijk van donaties van particulieren, scholen en kerken. Daarnaast koppelen we de tieners die door willen studeren aan sponsors waarbij zij contact met elkaar hebben via social media, telefoon of mail. Ook via Rabobank Clubsupport krijgen we elk jaar een bijdrage. Het geld dat zo binnenkomt besteed ik zelf wanneer ik in India ben. Bijvoorbeeld aan een groep vrouwen die naaimachines nodig hebben. Ik stuur de lokale mensen op pad om de onderhandelingen te doen en als ze een goede prijs hebben bedongen ga ik de volgende dag mee om de machines te betalen en op te halen. Zo weet ik zeker dat het geld gebruikt wordt waarvoor het nodig is”.